怪人 夕焼け男



学校の帰りにいつも通る小高い丘で、僕は突然バッタリと、怪人夕焼け男に出会ってしまった。
夕焼け男も僕を見て、ギョッとした表情をしていた。

「・・・や・・やぁ・・」
怪人夕焼け男はドギマギしながら、手を小さく振り僕に挨拶している。
「・・こんにちわ・・」
僕も戸惑いながら、つられて挨拶をしてしまった。

怪人夕焼け男は、ペンキのタップリ含んだ刷毛で、空に色を塗っていた。
ペタペタと、それは凄い勢いで、青い色の空を夕焼けの赤い色に塗り替えている。
僕に突然に発見されてしまったので、今は刷毛を空から外し、右手に握ったままブラブラさせている。

「何をやってるのですか、怪人夕焼け男さん!」
僕は、尋ねてみた。
夕焼け男は、本当にギョッとした顔で僕の顔を見ながら言った・・・・
「な、なぜ、俺の名前を知ってるんだ・・・・??」
男の目がキョロキョロと定まらない感じだった、きっと、知られてはいけない事だったのかもしれない。
「あ・・・」と少し間をおいて、僕は答えたのだった。
「だって、その服の胸の部分に書いてあるよ・・・」
僕は、男の服を指差しながら言った。
そうなんだ、男の作業着のような服の胸あたりに、(怪人夕焼け男)と書いてあったのだ。
しかもしかも、それは印刷や刺繍のようなカッコイイ文字じゃなくって、ペンキで書いた下手糞な手書き文字だ。

「あああ・・・そうかっ!自分で胸に書いてたんだっけ!?」
いやぁ〜まいったまいった・・という感じの仕草で、男は自分の頭を掻く真似をしていた。
「・・しかし、人間の少年に会うのは久しぶりだなぁ。」
そうして夕焼け男は、夕焼け色のペンキのついた刷毛を、軽く1回転させた。

怪しい・・怪しすぎる!
胸に書いた文字が怪しんじゃなくって、こんな時間に空に色を塗ってるなんて。
非常に、大変に、猛烈に、ムチャクチャ怪しい!!
僕は、声をかけたのを少し後悔し、何も言わないようにして、少し後ずさりし始めた。
「ああ・・今、君はヤバイ!逃げようと思ってるね・・」
男は、そんに怖がらなくてもいいという風な感じで、ちょっとおどけて言ってみせた。

僕は、ほんの少しだけだったが、安心した、が、逃げる準備はシッカリしていた。
こうやって、おどけたふりをして、いきなり襲いかかるって事もないとはいえないからね。
「ああああ・・・その目つきは、まだ不気味な」やつと思ってる感じの目だなぁ・・・」
僕の心の中を見透かしたように、夕焼け男は、右目をウィンクさせながら言った。
しかの、夕焼け男のウィンクは右目を閉じると同時に、左目も少し閉じてしまうのだった。
「あなたは、人の心が読めるのですか?」僕は言ってみた。
「・・いやぁ・・ただ当てずっぽうに言ってみただけさっ!」怪人夕焼け男は、また両目ウィンクをして、僕に言ったのだった。

怪人夕焼け男は、つなぎのズボンに赤いシャツ、髪の毛は長くてバンダナを鉢巻にして頭に巻いている。
そう、それはまるで、昔流行ったフォークシンガーみたいな格好だ。
なんだか知らないが、怪人夕焼け男は怪しいやつだが、悪い奴では無さそうだ。

「どうだい、俺が怪しくない奴だという証拠に、バケツの中のペンキを見てみるかい!」
夕焼け男が僕に言いながら、大きなバケツの中を見せてくれた。
夕焼け男が空に塗るペンキは、不思議なペンキだった。
赤い色だと思うと黄色に変わったり、黄色だと思って見てると紫色に変わったりする、つまり一定の色じゃなくって、夕焼けの色なのだ。
刷毛についたペンキも、空に塗るたびに7色に変化する。いや、7色どころじゃない、10色にも20色にもみるみる変化していく。

怪人夕焼け男は、僕に言った。
「こんなペンキ、どこへの店にいったって買えるもんじゃないぜっ!」
かなり自慢げに夕焼け男は、エッヘンとでも言った感じで、胸を張ってみせた。
「ちょっと触ってみてもいいぜっ!」
そう言うと、夕焼け男は僕のほうにバケツを近づけてきた。
僕は、おそるおそるそのバケツに手を突っ込み、ペンキに触ってみた。
少しヒンヤリとして気持ちがいい手触りだ。
夕焼け色のペンキの付いた僕の手は、赤や黄色や朱色や紫色に変化している。
あんまり綺麗な色だから、しばらく何も言わないでジッと見つめていた。

そうすると、夕焼け男がまた自慢げに言ったのだ。
「どうだい、素敵なペンキだろう。色だけじゃなくって、いい匂いもするんだぜぇ!」
僕にそう言いながら、自分の刷毛についてるペンキの匂いをクンクンと嗅いでいる。
僕も、自分の手に付いたペンキに、鼻を近づけてみた。
いい香りだった・・・春のような匂いだ。花の香りだとか草の匂いだとか、そんな匂いがフワッと優しくしている。
もう一度、ペンキに鼻を近づけて、匂いを嗅いでみた。
すると、さっきと違って、海の香りや森のさわやかな匂いも、うっすらと匂っていた。

「・・・夕焼けってのは、人の心を優しくしてくれたり、元気ずけたりしてくれるもんさ!」
夕焼け男は、そう言うと遠くを眺め、フッとため息をついたように見えた。
「哀しい時に夕焼けを見る、楽しいときに夕焼けを見る、恋をしたときも失恋したときも、夕焼けを見る。そんなことばかりしてたら、いつのまにか怪人夕焼け男になっちまったのさ・・」
聞いてもいないのに、夕焼け男は、僕にそんな訳を説明してくれた。

「ところで、手に付いたペンキは、どうやって落とすのかなぁ?」
あんまり綺麗だったので気がつかなかったけど、気になるので、僕は、夕焼け男に聞いてみた。
「絶対に落ちない!」怪人夕焼け男は、きっぱりと言った。
「えぇぇ〜!そんなぁ〜!」僕は、ちょっと怒ったように叫んでいた。
「いやぁ・・大丈夫、大丈夫。夕焼けの時間が終われば、自然に消えるから。」
ちょっと笑ったように、夕焼け男は言ったのだった。

「俺の担当は夕焼けだが、夕焼けが終わるころには、怪人星空男が、星空のペンキを空に塗るよ。」
え〜?なんだ、その怪人星空男ってのは?夕焼け男が、また妙なことを言うもんだから、僕は悩んでしまった。
「そうなんだ、空ってのは、みんな怪人達がペンキを塗って出来上がってるんだぜ?知ってた?」
夕焼け男が、またそんな爆弾発言をするので、たまらず僕は叫んでいた。
「そんなこと知るわけ無いよ〜!」
そう言いながら、妙に可笑しくなってしまい、笑ってしまっていた。
怪人夕焼け男も、大きな声で笑っていた。

「青空を塗るのは怪人青空男、曇りの空は怪人曇り男、朝焼けを塗るのは怪人朝焼け男っていうわけさっ!」
人差し指を立てておどけてい言うので、また僕たちは笑ってしまった。
「そうそう、怪人朝焼け男と俺は、結構馬が合うんだぜっ!」
両目を閉じてしまう、下手糞なウィンクで、夕焼け男は僕に向かって言った。
だんだん、楽しい気分になってきて、時間も経つのも忘れそうだった。

そんなマッタリした気分でいた時、突然に空の上の方から、大きな大きな声が響いた!
「こらっ〜!サボるな夕焼け男!もう時間が無いぞっ!」
あまりに大きな声だったので、僕は耳をふさいでしまった。
「ああ!すみません親方!」
夕焼け男は、ビクッとしながら答えている。
「早く夕焼けを塗り終わらないと。星空男がしびれをきらして待ってるぞ!」
空からの親方の声は、怖そうな声だった。
「ここにいる子供と話こんでしまたっもんで・・・」
決まり悪そうに、怪人夕焼け男は言い訳している。
「なに!また人間の子供に見つかってしまったのか!不注意にも程があるぞっ!」
たしなめるような口調で、親方の声は響き渡る。
「すいません・・」怪人夕焼け男は、頭をかいている。

「そこの子供!」低音の響く声で、親方が僕に言った。
「な、なんですか・・・」僕は、怖くなって答えた。
「今日のことは、誰にも話してはいかんぞっ!さもないと・・・」
空の親方が、恐いような声で含んだ話し方で言った。
「さもないと・・・・なにか恐いことがあるんですか・・・」僕は、かなりビビッてしまっていた。
少し時間をおいて、親方は言った。
「特に何もない!がっはっはっ・・・!」笑い声が、空中に響き渡った。

怪人夕焼け男も、僕もホッとして、つられて笑ってしまっていた。
わっはっはっ・・と、3人の笑い声が、まだらに塗られてしまった夕焼け空にこだまする。


怪人夕焼け男が塗り忘れた、まだらの夕焼けを見ながら、僕は家に帰った。
玄関を開け「ただいま〜!」と言うと、お母さんの声が「もうすぐご飯だからね〜!」と台所から元気よくした。
僕は、そのまま2階の自分の部屋に行き、窓を開いて、もう無くなりかけの夕焼けを眺めた。
怪人夕焼け男がサボったので、所々夕焼けだったり青空だったり星空だったり変な空だったが、僕の手についた夕焼け色のペンキが、赤くなって紫色になって青くなって、そうして最後には消えてしまった。
窓の外は、もうすっかり怪人星空男のペンキ塗りが終わったようだった。
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